Curiosity le robots explorateurs en route vers Mars

mars-curiosity-10590395wopqn-1713.jpgLa Nasa a lancé samedi vers Mars Curiosity, le robot le plus sophistiqué jamais envoyé pour explorer la planète rouge et déterminer si la vie a pu y exister. Il a décollé vers 16 heures à bord d'une fusée Atlas V de la base floridienne de Cap Canaveral.

Décollage réussi. Curiosity a été lancé avec succès samedi à bord d'une fusée Atlas V de la Nasa depuis Cap Canaveral en Floride. Egalement connu sous le nom plus technique de "Mars Science Laboratory" (MSL), c'est le robot le plus sophistiqué jamais envoyé pour explorer la planète rouge et déterminer si la vie a pu y exister.

Durant sa mission d'exploration prévue pour durer deux années terrestres - une année martienne - ce robot, alimenté par un générateur nucléaire, va tenter de découvrir si l'environnement martien a pu être propice dans le passé au développement de la vie microbienne. Curiosity, d'un poids de 900 kg, est de loin le plus lourd et le plus grand des robots déployés jusqu'à présent pour explorer Mars et aussi le plus sophistiqué avec dix instruments scientifiques. Doté de six roues, il possède aussi un mât avec des caméras à haute définition et un laser pour étudier des cibles jusqu'à une distance de sept mètres. D'autres instruments scruteront l'environnement pour y détecter surtout des molécules de méthane, un gaz souvent lié à la présence de la vie sur la Terre déjà détecté sur Mars à certaines saisons par un orbiteur martien américain.

Cette mission cumule les records en termes de difficultés à résoudre, ainsi que de moyens techniques et financiers déployés pour les surmonter. Après un périple de 570 millions de km, Curiosity, devrait se poser sur le sol martien en août 2012 au pied d'une montagne de 5000 mètres de haut à l'intérieur du cratère Gale. Mais se mettre en orbite ou entrer dans l'atmosphère de Mars est ardu. Sur les 43 missions effectuées jusqu'à aujourd'hui, près de 70% ont échoué, les Américains ayant eu le plus grand succès avec leurs six derniers vols réussis. Ils sont ainsi les seuls à ce jour à avoir exploré la surface de Mars. La mission Curiosity, qu'elle réussisse ou qu'elle échoue, aura au final coûté la bagatelle de 2,5 milliards de dollars.

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