Les Etats-Unis ravagés par les tempêtes

Les violentes tempêtes qui balaient depuis plusieurs jours une grande partie des Etats-Unis ont plus de 220 morts, selon un nouveau bilan établi jeudi par des responsables des services d'urgence. Mercredi, au moins 131 personnes ont perdu la vie dans le seul Etat de l'Alabama, au sud du pays, qui a décrété jeudi l'état de "catastrophe majeure". Entre un demi-million et un million de personnes y étaient privés d'électricité, sur une population de 4,7 millions d'habitants, a indiqué le gouverneur. Barack Obama a ordonné mercredi soir que le gouvernement "agisse rapidement" pour porter secours à cet Etat. Jeudi, on a également appris la mort de 30 personnes dans le Tennessee. L'état d'urgence a été déclaré en Alabama, Arkansas - 11 morts -, Kentucky, Mississippi - 11 morts -, Missouri, Tennessee et Oklahoma. Les gouverneurs de ces Etats ont demandé à la garde nationale de participer aux opérations de secours. En Géorgie, neuf personnes ont été tuées mercredi, a indiqué un porte-parole de l'organisme de gestion de crises. Près de 300 tornades ont été enregistrées depuis que le début des tempêtes vendredi dernier, dont 130 pour la seule journée de mercredi, selon la Météorologie nationale (NWS). La NWS avait d'ailleurs publié une alerte avertissant du "risque élevé" de tornades, de grêle, d'inondations subites et de foudre dans le sud des Etats-Unis entre mercredi 12h GMT et jeudi 2h GMT. En Alabama, au moins 25 personnes au moins ont été tuées en 24 heures par deux tornades, a précisé Yasamie August, de l'organisme de gestion des crises de cet Etat (EMA). Ainsi une tornade dans la soirée a particulièrement touché la ville de Tuscaloosa, qui abrite l'université d'Alabama. Le maire Walter Maddox a dit à CNN que la tornade avait carrément effacé des pâtés d'immeubles. Au total, les intempéries pourraient concerner jusqu'à 21 Etats américains, sur une zone allant des Grands lacs au golfe du Mexique et à la côte Atlantique. Dans l'Arkansas "il y a des arbres abattus, des coupures d'électricité, des maisons endommagées (...) et beaucoup d'inondations en cours", a raconté Renee Preslar, porte-parole du ministère des Situations d'urgence de cet Etat. Pour la seule journée de mardi, plus de 50 tornades ont été comptabilisées. Dans certaines zones, jusqu'à 45 cm de précipitations ont été enregistrés entre samedi et mardi. Des digues rompues volontairement ? Des centaines de personnes ont été évacuées dans le Missouri, centre du pays, après la rupture de digues, en particulier celles de la Black River à Poplar Bluff. Les images de télévision montraient des équipes de secours bravant des rivières en furie pour aller délivrer des personnes restées bloquées par les eaux. "Je suis heureux que ma famille soit saine et sauve", a déclaré un habitant de Poplar Bluff, Chris Pigg, qui a passé la nuit avec les siens dans un abri temporaire et ignorait dans quel état il allait retrouver sa maison après la rupture des digues. Certains responsables envisageaient de rompre volontairement certaines digues pour faire baisser le niveau des rivières, si haut par endroit que des péniches se sont retrouvées coincées sous des ponts. Ces intempéries interviennent après un début de printemps déjà très pluvieux et un hiver marqué par de fortes chutes de neige, qui ont déjà engorgé les rivières et saturé les sols. "Cela produit des inondations importantes voire record dans beaucoup de ces bassins fluviaux", a expliqué Jim Keeney, un responsable du NWS pour le centre des Etats-Unis. Une brève accalmie est attendue jeudi ou vendredi, avant l'arrivée d'un nouveau système orageux accompagné de fortes pluies samedi.

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